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語源

왼 좌.png

左와 右는 같다. 가장 처음엔 본래 상형자다. 갑골문은 왼쪽을 향하여 쭉 내민 하나의 손의 형상이다. 후에야 손의 형상 아래에 “工”을 더하여 左자의 형태가 정해졌다. 그래서 左자의 본래 뜻은 왼손을 가리킨다. 뜻이 확장되어 방위명사이며 모든 왼손 한 쪽에의 것은 모두 “左”라 불린다. “右”와 반대이다.

文化

左라든가 右라든가 하는 글자는 주술도구인 축문이나 工을 손에 지닌 것으로, 주술적 행위와 관계있다.[1]

계급 개념이 철저했던 고대 중국에는 존비(尊卑)의 구분이 매우 중요했기에 군신 간에도, 부자간에도, 남녀 간에도, 음양에도 높고 낮음이 있었고, 심지어는 방향에도 그러했다. 방향에 존비의 개념이 반영된 것 중 대표적인 것이 왼 좌(左)와 오른 우(右)인데, 고대 중국에서는 아무래도 우(右)보다는 좌(左)를 더 숭상했던 것 같다. 『노자(老子)』에 “길사에는 왼쪽을 숭상하고, 흉사에는 오른쪽을 숭상한다”는 말이 있는 것으로 보아 왼쪽을 길한 것으로, 오른쪽을 흉한 것으로 생각했던 것 같다. 이러한 생각은 『예기(禮記)』나 『순자(荀子)』등에도 그대로 나타나고 있어, 왼쪽은 양이요 오른쪽은 음이라든지, 남자는 왼쪽으로 가고 여자는 오른쪽으로 간다든지, 수레를 탈 때에는 왼쪽이 높은 자리라는 식으로 표현되고 있다. 이 모두 왼쪽이 오른쪽보다 지위가 높았던 증거가 된다. 하지만 이러한 개념은 진·한 시대에 접어들면서 오른쪽을 숭상하는 쪽으로 변하게 된다. 『사기(史記)』「진승상세가(秦丞相世家)」에 의하면 우승상이 제일 높고 좌승상이 그 다음이라고 했다. 지금에 이르러서는 우(右)에는 <숭상하다>, <고귀하다>, <높은> 등의 뜻이 있는 반면, 좌(左)에는 <정상이 아닌>, <나쁜>이라는 뜻도 부가됨으로써 우(右)는 높음의 상징이요 좌(左)는 낮음의 상징이 되었다.[2]

  1. 시라카와 시즈카, 《漢字 백가지 이야기》, 황소자리, 2005, p.157
  2. 하영삼, 《문화로 읽는 한자》, 동방미디어, 1997, pp.273-274